青藏高原腹地發現四萬年前人類遺跡

來源:新京報 2018-12-03 02:38:57

尼阿底遺址發掘現場。 受訪者供圖

研究人員在對地層做取樣測年。 受訪者供圖

人類進入青藏高原時間推前至4萬年前;全球海拔最高、最早舊石器時代遺存面世

遠古人類可能比我們想象的更強悍和堅韌。最近的一項研究,將人類進入青藏高原的年代提前了1.5萬年以上,表明在距今4萬-3萬年前,人類就已經在苦寒的世界屋脊上劈石為矛、追逐野獸。

11月30日,美國《科學》雜志在線發表了我國高星、張曉凌、王社江等學者的研究論文,公布了尼阿底遺址這處來自青藏高原腹地的重大考古發現及研究成果。這項發現將人類首次登上青藏高原的歷史推前到4萬年前,也是世界范圍內史前人類征服高海拔極端環境的最高和最早的記錄。

這項發現,得自于一處遠古時期的“石器制造場”。

遺址為一處石器制造場

經國家文物局批準,中國科學院古脊椎動物與古人類研究所高星課題組和西藏自治區文物保護研究所合作,開展多年調查、發掘與研究,在藏北羌塘高原發現一處具有原生地層的舊石器時代遺址——尼阿底(Nwya Devu)。

尼阿底遺址海拔4600米,距最近的城市拉薩和那曲將近300公里,是一處規模宏大、石制品分布密集、地層堆積連續的舊石器時代曠野代遺址。

考古隊員在遺址中收集了大量石制品,包括石葉、石核、石片、刮削器、砍砸器、尖狀器、石錐等,推測可以用于采集果實、逐獵野獸、肢解動物、加工皮革等。

課題組負責人高星研究員告訴記者,尼阿底遺址出土的石制品具有鮮明的石葉技術特征。所謂石葉技術,是舊石器時代晚期的一種獨特的工具制作技術,具有“預制石核—定向剝片—系統加工”等固定的操作鏈流程,其產品長薄、精致、鋒利,代表人類石器技術的一個高峰和認知行為能力發展的新高度。

“這里應該是一處舊石器時代晚期石器制造場。”高星告訴記者,作出這樣的判斷,是因為考古隊員在遺址附近的山包上,發現適合剝離石葉、制作工具的優質石材,并且通過巖相分析,證明遺址出土的石器采用了這個山包上的石料。因此可以推測,這就是吸引古人在附近生存、活動的主要原因。

石葉技術體系主要流行于非洲、歐洲、西亞和西伯利亞等地區,在中國乃至東亞舊石器文化傳統中不很發達,僅在新疆、寧夏、內蒙古、黑龍江等地有少量發現。而尼阿底遺址以石葉為主要技術特征的文化遺物組合特征鮮明,由此具有了人群遷徙和文化交流的指示意義。

阿里地區洞穴現遠古人類痕跡

古人類最早何時擴散到高原腹地,一直為學界和大眾所關注。近年來考古學、分子生物學、古環境學等不同學科,對早期人群進駐、適應高原的時間與過程,以及藏族人群的來源和形成過程,做出推導并提出多種假說,但均有待證實。

廣袤的青藏高原平均海拔在4000米以上,高寒缺氧,資源稀缺,環境惡劣,對人類生存構成嚴峻挑戰。高星說,距今400萬年左右,青藏高原高度就沒有太大變化。環境分析表明,尼阿底遺址時期的人類生存環境與今天類似,處于末次冰期中的一個相對溫暖的時段,但總體上高海拔地區的環境是相當惡劣的,至今那里也人口稀少,生存困難。

“尼阿底遺址考古成果對于探索古人類對青藏高原開發、征服的過程,對極端環境的適應能力與方式,研究東亞早期現代人的遷徙、融合與族群的形成等重大科學問題,提供了重要的材料與信息。”高星說。

尼阿底遺址科考是中科院第二次青藏高原綜合科學考察研究的一部分。據高星介紹,研究人員在阿里地區也發現了遠古人類的活動痕跡。在最近開始的一項調查中,研究人員在阿里一處很大的洞穴里,發現了距今四五千年的文化層。

高星表示,隨著工作的進展,可能會在遺址里找到年代更早的層位。此外,該遺址周圍還分布著一系列洞穴,“相信古人類生存的蛛絲馬跡,一定會在這些洞穴里找到。”

追問1

如何測定遺址的年代?

據課題組成員之一張曉凌介紹,這項研究的最大挑戰是年代的測定。

由于沒有發現動物化石和木炭等便于測年的樣品,課題組在埋藏遺物的地層中,系統提取了石英砂,開展了“光釋光”測年。根據石英砂中元素信號隨著時間流逝的變化,測定出距今4萬-3萬年的年代。

這項測年工作經過了三年多次取樣和現場信號檢測測量,研究人員在尼阿底遺址的三個層位的三個縱向序列分別取樣,在全國三個不同實驗室獨立測試、交叉驗證,最后證實了測年的準確性。

另外,研究人員還對遺址中出土的兩個螺殼進行了碳14測年,也與“光釋光”測年結果保持一致。

對該遺址地層的劃分和文化層的辨認也是難點。在湖濱沉積、坡積、風沙堆積、風力剝蝕、雨水改造、凍融等作用下,該遺址的堆積過程十分復雜。

課題組從遺址中分辨出三個沉積單元,三個層位的年代自下往上分別是距今4萬-3萬年、距今2萬年前后以及距今1.2萬-4000年。

高星介紹,最下面的層位是埋藏石制品的原生層位。上面兩個層位是因水流、風沙、坡積等作用后期擾動再埋藏形成的,其中的石制品與最下面的層位其實同屬于一個年代。

此項研究還結合了古環境信息和分子生物學的成果,指出古人類在遺址活動時期處于末次冰期的間冰階,氣候相對溫暖濕潤,為人類的遷徙和生存提供了環境和生態基礎。

追問2

有無古人類生活痕跡?

尼阿底遺址的先民從何處遷徙而來?尼阿底遺址與周邊文化遺存是否同根同源或有相關性?

高星告訴記者,目前的研究還沒有發現尼阿底遺址與附近遺址及其文化的直接聯系,但后續研究人員將繼續在該遺址及青藏高原進行考古研究工作。

“相信在周邊還應該找到相關遺址,因為古人類是不定居的,不斷遷徙和移動。”高星說。目前發現的遺址是石器制造場,并不是生活遺址,研究人員還希望能找到生活遺址,甚至是人類和動物的遺骸。

研究人員將重點在洞穴里尋找古人類的生活痕跡,因為洞穴是古人類為躲避動物的侵擾和自然災害,選擇的最佳棲居環境。目前,研究人員在尼阿底遺址附近洞穴的搜尋尚無明確收獲,后續將擴大尋找范圍。

“相信還會有更多,甚至更重要的發現。”高星說。

■ 突破

海拔最高的舊石器時代遺存

尼阿底遺址所處的晚更新世,是現代人演化的關鍵時期。人類的技術和認知能力快速發展,適應環境能力增強,隨著人口膨脹、石器技術和生計模式的變革,人類擴散到世界大多區域,但環境極端惡劣的高原,依然人跡罕至。

由于青藏高原風化剝蝕嚴重,人類活動的證據也難以在地層堆積中完整保存下來。西藏此前只有地表采集的石制品,未能發現有地層依據、年代明確的舊石器時代文化遺存。

此前,青藏高原地區發現的最早的人類遺址,位于高原邊緣的青海地區(海拔3000米-3500米),發現過一批舊石器時代晚期至新石器時代的遺址。在全球其他地區,人類活動的最高遺跡發現于安第斯高原的Cuncaicha巖廈遺址,海拔4480米,年代約為1.2萬年前。

尼阿底遺址是人類海拔最高的舊石器時代遺存,也創造了人類挑戰與征服高海拔極端環境的新紀錄。

新京報記者 倪偉

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